“雪球地球”曾在一瞬间融化

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“雪球地球”曾在一瞬间融化
为研究由人类活动导致的全球变暖提供帮助

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艺术家笔下的“雪球地球”    图片来源:JULIO LACERDA

大约5亿多年前,我们的星球是一颗在太空中飞驰的巨大雪球。地质学家认为,在这颗行星的远古时期,至少曾发生过两次神秘的“雪球地球”事件——当时的冰川一直覆盖到今天的赤道地区附近。

如今,科学家发现,最后的一个“雪球”事件很可能在大约6.35亿年前的一瞬间便告结束。这是一个地质学上的快速事件,可能会对今天由人类活动导致的全球变暖产生影响。

美国弗吉尼亚理工学院和布莱克斯堡州立大学古生物学家肖书海(音译)是参与这项研究的团队成员之一。肖书海说,在地球45.6亿年的历史长河中,这只是一眨眼的时间,表明地球已经到达了一个突然的临界点。

尽管研究小组还不能确定是什么原因导致了这一现象,但由古火山释放的二氧化碳气体可能引发了温室效应,导致了冰盖迅速融化。

为了揭示冰川消融的速度,肖书海和他的同事对中国云南省的火山岩年代进行了测定。这些岩石被埋藏在另一种名为盖状碳酸盐岩的岩石下面。盖状碳酸盐岩是一种独特的石灰岩和白云石沉积物,它形成于“雪球”因大气中二氧化碳含量过高而消失期间。

利用放射性年代测定技术,研究小组发现这些火山岩有6.346亿年的历史,其中误差在88万年之间。然而仅凭这一单个新的日期还不足以揭示冰川融化的速度。但是在2005年,另一组研究人员在中国贵州省的另一个地点,从一处类似的盖状碳酸盐岩下测定了火山岩的年代。后者的历史可以追溯到距今6.352亿年前,误差大约在57万年之间。

科学家指出,这两个样本加在一起表明,这次冰川融化是一次持续约100万年的快速融化事件。肖书海解释说,关键在于这两个测年结果比过去的样本要精确得多,其误差小于100万年。这些误差基本上限定了碳酸盐岩帽的形成时间,从而也限定了最后一次“雪球”融化事件发生的时间。由于之前发现的样本的误差为几百万年甚至更久,肖书海说,因此这些新的测年结果是第一个可以用来确定冰川融化速度的日期。

肖书海和他的同事在最近出版的《地质学》杂志上报告了这一研究成果。

(2019-04-11 第2版 国际)
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